Le génie industriel et son histoire

On produit depuis la nuit des temps, mais longtemps, la production est restée une organisation artisanale, de compagnons ayant un grand savoir faire. La révolution industrielle1 du 18ème va mettre en place les éléments rendant possible l’émergence de l’organisation scientifique du travail (OST). C’est durant cette révolution industrielle que l’on développe les technologies principales dans les domaines du textile, de la chimie, de la construction, de la métallurgie et du verre. Pour prendre exemple dans les bouteilles de verre, la première entreprise de production de bouteilles en France date de 1290. Une entreprise comme Saint-Gobain (www.saintgobain.com) existe depuis 1665. Dès les années 1670, le procédé de production de verre est maitrisé. En 1870, on produit, en France seulement, 115 millions de bouteilles par an2. L’aire de la production artisanale finit au début du 19ème siècle. Un armurier français, Honoré Blanc, développe à la fin du 18ème le concept de pièces interchangeables dans la fabrication de fusils3. Schématiquement, il propose de produire des fusils si similaires les uns aux autres qu’il sera possible d’en fabriquer un nouveau à partir de fusils endommagés. Cela lui demande plusieurs progrès importants :
  • Nécessité de maîtriser la cotation fonctionnelle
  • Utilisation de formes et de gabarits
  • Diminution du savoir-faire au profit d’opérations moins spécialisées
Il va jusqu’à prétendre pouvoir fabriquer des fusils de meilleure qualité en utilisant les «ouvriers sans qualification du pays». Il convainc Napoléon de faire un essai, mais se retrouve confronté à deux oppositions majeures : l’académie des sciences qui n’est pas à l’origine de l’invention (et la repousse) et les corporations professionnelles qui y voient une menace pour leur pouvoir. Combattu, le projet sera abandonné, mais Thomas Jefferson, ambassadeur des États-Unis naissants à Paris et futur président des États-Unis va rencontrer Honoré Blanc. Il ramènera les idées de ce mode de fonctionnement et convaincra Éli Whitney, fabricant de machines agricoles de se lancer dans la production industrielle de mousquets avec ces principes. C’est le début de l’American system of manufacturing.
1 http://en.wikipedia.org/wiki/Industrial_Revolution
2 Merveilles de l’industrie, Guy Figuier, 1870, tome « industrie chimique », page 45
3 ALDER K : L’amnésie des armuriers français. Comment une innovation technologique majeure peut-elle tomber dans l’oubli ? La Recherche n°308 p78-84 1998.